Il n’est plus possible de se présenter au quai, valise à la main, en espérant négocier son entrée à bord pour l’ultime accord de croisière de dernière minute. (De nos jours, les compagnies de croisière sont tenues par la loi de soumettre les manifestes des passagers dans les 24 à 48 heures suivant le départ). Mais il est plus facile que jamais de conclure une affaire sérieuse.

Les croisières de dernière minute – définies en gros en termes industriels comme des départs entre plusieurs jours et trois mois dans le futur – offrent des économies à ceux d’entre nous qui procrastinent pour gagner leur vie ou qui apprécient le luxe de faire une croisière sur un coup de tête. Et mieux encore : L’internet est une formidable source d’offres, et les agences de voyage reçoivent régulièrement des offres de compagnies de croisière qui tentent de remplir des navires pour des voyages rapprochés.

Mais, comme toute affaire dont le prix est “trop beau pour être vrai”, l’achat d’une croisière de dernière minute a ses avantages et ses inconvénients. Lisez ces conseils et astuces pour naviguer à bon marché et éviter les pièges des économies potentielles :

1. Frapper le fer tant qu’il est chaud

L’un des meilleurs moments pour trouver des tarifs de dernière minute sur une navigation particulière est de 60 à 90 jours avant le départ. La raison ? C’est le dernier appel (pour la plupart des compagnies de croisière et des itinéraires – pour certaines, c’est jusqu’à 120 jours) pour que les voyageurs annulent les réservations existantes sans pénalité. À ce moment-là, le croisiériste saura exactement combien de cabines il lui reste et, s’il reste plus de place que ce qu’il souhaite, il réduira rapidement (et souvent fortement) le prix du billet pour pouvoir vendre le navire.

2. Ne vous attendez pas à un voyage de pointe

Il y a une raison pour laquelle une croisière est déchargée avec peu de temps à perdre – et ce n’est pas parce que c’est un produit à succès. En ce qui concerne le calendrier, vous ne trouverez probablement pas d’aubaine de dernière minute pour les départs de Noël ou du Nouvel An, la semaine de Pâques ou le jour férié du mois d’août.

Vous pouvez le faire, mais ne résistez pas si vous avez envie de voyager pendant ces périodes. En revanche, vous trouverez très probablement beaucoup de variété en Méditerranée pendant la basse saison (d’octobre à avril) ou pendant les accalmies d’avant les vacances (première ou deux semaines de décembre) et d’après les vacances (deux premières semaines de janvier). Mais n’excluez jamais rien.

Certaines années, les croisières de vacances ou les navigations en période de pointe de l’été ne se vendent pas comme d’habitude, et il y a des offres surprises sur des itinéraires normalement populaires.

3. Prenez les croisières discount

Les itinéraires bizarres ne se vendent pas toujours bien, ce qui conduit à des transactions de dernière minute. Parmi eux figurent les croisières de repositionnement, lorsque les navires changent de “région” pour la saison et empruntent des itinéraires inhabituels pour se rendre à leur nouveau port d’attache, souvent en traversant un océan ou une mer. Ces voyages sont généralement plus longs – peut-être deux semaines environ au lieu de sept jours – et comprennent beaucoup de jours de mer, ainsi qu’un mélange de ports, le tout à un prix raisonnable.

Il y a un piège : Comme ces voyages commencent dans un port et se terminent dans un autre, les passagers doivent payer des tarifs aériens généralement élevés pour un aller simple ou un aller-retour. Mais il faut quand même faire des économies : si vous trouvez un bon prix sur les billets d’avion, vous ferez de grosses économies sur les repositionnements de dernière minute. (Consultez les tarifs ici).

4. Faites vos achats

Bien que les compagnies de croisière aient des restrictions strictes sur les rabais accordés par les agences de voyage, les vendeurs de croisières ont autorisé des moyens d’accéder à des prix plus bas ou d’offrir des primes de réservation différentes de celles de leurs concurrents. Faites le tour du marché pour trouver les meilleures offres. De nombreuses agences ont des pages web consacrées aux offres de dernière minute ou aux courriels d’offres hebdomadaires. Et si vous ne trouvez rien qui vous plaise, appelez. Souvent, les agences proposent des prix bas dont elles ne peuvent parler aux clients que par téléphone. (Et – prise éhontée – n’oubliez pas de consulter la page des offres de dernière minute de Cruise Critic).

5. Lisez les petites lignes

Lisez chaque offre très, très attentivement car elle vous indiquera exactement à quoi votre achat vous donne droit. Une cabine intérieure n’est pas une bonne affaire si vous souffrez de claustrophobie. Les cabines extérieures en vente peuvent avoir des vues obstruées. Certaines offres de dernière minute concernent des cabines garanties, pour lesquelles vous ne pouvez pas demander un numéro de cabine ou un emplacement.

Recherchez attentivement les informations sur les frais de service, les taxes gouvernementales et les frais portuaires, qui ne sont souvent pas inclus dans le prix de vente. Et vérifiez si les offres spéciales exigent que vous payiez l’intégralité du prix au moment de la réservation ou si les acomptes ne sont pas remboursables.

6. Faites preuve de souplesse

Si vous réservez tard, vous aurez ce qui reste après que les premiers planificateurs aient pris leurs dispositions. Vous aurez moins de chances d’obtenir une suite ou une cabine de balcon très demandée, une table ou des sièges de choix pour le dîner ou un emplacement de choix pour la cabine. Si vous n’avez pas le cœur à des détails précis, vous aurez plus de chances de profiter de votre croisière à prix réduit.

7. Prenez la voiture

Il est plus facile de dire oui à une offre de dernière minute si vous n’avez pas à vous soucier d’acheter un billet d’avion. Si vous habitez à proximité d’un port d’attache, par exemple Southampton, Glasgow ou Newcastle, concentrez votre recherche d’offres sur ces départs. Trouvez un accord et vous pourrez rapidement planifier un voyage en voiture avant la croisière pour vous y rendre. Certains hôtels situés à proximité des principaux ports d’embarquement proposent des forfaits parcs-nuit-croisière.

8. Gardez votre passeport à jour

Vous ne voulez pas réserver un voyage à la dernière minute pour vous rendre compte qu’un passeport est nécessaire et que le vôtre est expiré. Si vous souhaitez planifier une escapade à la dernière minute, nous vous recommandons de vous assurer qu’il reste au moins six mois avant l’expiration de votre passeport – et de le renouveler à l’avance si ce n’est pas le cas.

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